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Estudo: hipopótamos em via de extinção são vitais para a saúde do ecossistema africano

| Editoria Estudos | 13/05/2019

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Pesquisadores alemães da Universidade de Antuérpia, descobriram que os hipopótamos são vitais para a saúde do ecossistema em lagos e rios africanos de uma maneira que os cientistas não consideraram antes, graças ao silício benéfico que transferem através de seu cocô.

“A razão é que as fezes desses mamíferos são uma bomba de silício para ecossistemas aquáticos, sem a qual o crescimento de diatomáceas pode estar ameaçado. Se não houver diatomáceas, crescem algas que consomem todo o oxigénio da água e acabam por matar todos os tipos de animais”, disse o biólogo Jonas Schoelynck, da Universidade de Antuérpia, principal autor do estudo.

O estudo foi publicado recentemente na revista Science Advances e mostrou que o drástico declínio na população de hipopótamos em África pode levar à escassez de peixes em rios e lagos em décadas. “Os hipopótamos diferem de outros grandes animais de pasto na savana", acrescentou.

"Os nutrientes nos excrementos da maioria dos pecadores acabam voltando à savana, onde são reabsorvidos pelas plantas", disse Schoelynck. “Este não é o caso dos hipopótamos: eles agem como uma espécie de bomba de nutrientes da terra para rios e lagos, acrescentou.”

Os hipopótamos selvagens comem grandes quantidades de grama à noite, mas passam os dias se mantendo frescos e molhados em lagos e rios. Grande parte da popa que eles eliminam vai para essas águas, incluindo o rio Mara, com 400 quilômetros de extensão, na Reserva Natural de Masaai Mara, no Quênia. É lá que Schoelynck, Patrick Frings, do Centro Alemão de Pesquisa de Geociências GFZ, e a equipe de pesquisa estudaram os rebanhos de hipopótamos.

Através de vários caminhos, a contribuição do hipopótamo-silício influencia mais de 76% do total de silício transportado ao longo do rio Mara. Isso é fundamental para o ecossistema, incluindo algas produtoras de oxigênio que servem como base para toda a cadeia alimentar em um rio que desagua no Lago Victória, o maior de África.

"O Lago Victória, no qual o rio Mara flui, pode sobreviver por várias décadas com seu actual suprimento de silício", disse Schoelynck. "Mas, a longo prazo, provavelmente haverá um problema".

África teve uma rápida perda de hipopótamo, até 90%, nos últimos anos, por causa da perda de habitat e da caça, e isso tem implicações para a complexa rede alimentar e a interação entre a terra e água.

Em última análise, a oferta de alimentos humanos está ameaçada porque os estoques de peixes estão esgotados quando o silício não está disponível para as algas benéficas, levando a níveis mais baixos de oxigênio e determinando as consequências negativas em movimento.

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